Bacterias capaces de sustituir el fósforo de sus células por arsénico


Lago Mono Lake en California

Las moléculas que forman nuestras células están formadas básicamente por átomos de carbono, hidrógeno, nitrógeno, oxígeno, azufre y fósforo. Son los pilares fundamentales de la vida.

El fósforo, en concreto, es un componente básico del ADN y de unas moléculas que actúan como mensajeros de energía llamados ATP. El arsénico es un átomo de propiedades muy similares al fósforo, pero un poco más grande. Y resulta tan tóxico justamente porque al ser tan parecido al fósforo, nuestro cuerpo lo confunde, y lo intenta absorber e incorporar a su maquinaria celular; desajustándola.

Pues bien, resulta que existen bacterias viviendo en ambientes extremos con gran cantidad de arsénico a su alrededor, que han aprendido a tolerarlo. Pero un grupo de investigadores han seleccionado estos microorganismos del lago californiano Mono Lake, los han puesto a crecer y reproducirse en un medio donde poco a poco iban añadiendo más y más arsénico, y obtuvieron bacterias cuyas moléculas de ADN no tenían nada de fósforo y todo era arsénico.

Desde un punto de vista bioquímico, es asombroso. La vida es mucho más maleable de lo que nos imaginamos, no requiere unas condiciones tan estrictas, y podemos pensar que el Universo debe estar repleto de ella.

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